Martin Birch

Martin Birch, productor de Iron Maiden, Deep Purple y Black Sabbath.

Bienvenidos al décimo noveno programa de todos tus muertos, un espacio dedicado a todos aquellos músicos que extrañamos.

El día de hoy rendimos homenaje a un productor e ingeniero de sonido que ayudó a darle forma a un género musical: el heavy metal.

Hablamos de Martin Birch.

Sabemos que nació el 27 de diciembre de 1948 de Woking, Inglaterra, que murió este 9 de agosto de 2020 y sus créditos como productor e ingeniero. Sobre su vida personal, poco o casi nada.

La banda a la que se dedicaría en exclusiva antes de retirarse lo recordó de esta forma:
“Un hombre de múltiples apodos y simplemente una de las mejores personas con la que hemos trabajado.

Hoy haremos un recorrido por las bandas y discos más importantes de su legado.
El primer crédito de Martin fue en un álbum del guitarrista de folk británico Gordon Giltrap en 1968.
Pero pronto empezaría a codearse con los mejores:

Jeff Beck y Martin Birch

En 1969 Martin Birch tendría su segundo trabajo como ingeniero de sonido en Beck-Ola, segundo álbum en estudio de Jeff Beck y del que acaban escuchar Jailhouse Rock del rey: Elvis Presley.
En esta alineación encontramos un all star acompañando a Beck. Destacan: en la voz Rod Stewart y Ronnie Wood en el bajo.

Fleetwood Mac

Birch empezó a trabajar también en 1969 para Fleetwood Mac siendo el ingeniero del álbum Then Play On.
Les recomiendo que escuchen el TTM 18 dedicado a Peter Green en donde escucharán hablar más sobre esta época de la banda.

Escucharán Hypnotized del álbum Mystery To Me de 1973, pieza donde pueden apreciar la voz y guitarra de Bob Welch. Este fue el último álbum de la banda antes de irse de Inglaterra, también sería el último álbum de Birch con ellos luego de trabajar en el Then Play On, Kiln House, Bare Trees y Penguin, empezando como ingeniero y terminando como productor.

La banda, ya en EEUU, grabó un último disco con Welch, tras el cual harían el trascendental cambio en donde entran Lindsey Buckingham y Stevie Nicks, con el cual se consolidó el cambio de estilo y se ganaron la fama mundial con la que cuentan hasta el día de hoy.

Deep Purple y Martin Birch.

En 1969 Birch empezó a trabajar para Deep Purple como ingeniero en el Concerto for Group and Orchestra, compuesto por el recordado tecladista Jon Lord con letras de Ian Gillan.

También trabajó en sus siguientes trabajos: de 1970 Deep Purple in Rock, de 1971 Fireball y 1972 Machine Head, sexto álbum de la banda y de donde escucharán el track 1: Highway Star.

La historia de esta grabación es bien interesante:

Deep Purple llegó a Suiza para tocar en la última fecha del festival de Jazz de Montreux junto a Frank Zappa.

El plan era utilizar la unidad móbil de grabación de los rolling Stones en la locación:
el casino de montreux (dicho casino se quedaba vacío después de este toque para mantenimiento
invernal, como era usual) Durante el show de Frank Zappa alguien disparó una bengala que pegó en el techo.

Nadie se dió cuenta hasta una hora después de que había fuego ya que la bengala penetró a través de un cielo raso de bambú. Zappa dijo en el momento: que nadie entre en pánico, pero FUEGO. Afortunadamente no hubo muertos ni heridos.

Deep Purple se movió a un teatro llamado Pavilion y grabó lo que llamaron Track Nº 1.
La experiencia del fuego en el casino los inspiró a escribir la canción más famosa de ellos: Smoke On The Water. Tuvieron problemas en este sitio porque los vecinos se quejaron del ruido (entre comillas) y les tocó mudarse.

Al borde del pueblo había un hotel vacío: el Grand Hotel. Allí se instalaron. Fue un poco complicado acondicionar el lugar, incluso llegaron a usar colchones para insonorizar e instalaron un circuito cerrado de TV para comunicarse con el ingeniero de sonido, nuestro Martin Birch. Simplemente dejaron de escuchar lo que grababan y tocaron hasta que salía una toma satisfactoria.

Este álbum es considerado uno de los basamentos del género que después se llamaría Heavy Metal. Birch siguió trabajando para la banda hasta 1977 con el Last Concert In Japan.
También colaboró con algunos de los proyectos personales de sus miembros:

Tony Ashton & Jon Lord

Jon Lord tuvo una prolífica carrera, principalmente junto a Deep Purple. También tuvo innumerables créditos y colaboraciones. Una de ellas, considerada dentro de su propia discografía, fue con otro talento británico: el multifacético Tony Ashton.

Con él hizo un par de discos, ambos con Martin Birch en la ingeniería. Del primero de ellos, de 1974 First of The Big Bands, escucharán el track 4, Silly Boy. El nivel de esta gente es superlativo.
También relacionado con Deep Purple les presento la siguiente banda:

Wishbone Ash

Escucharán Throw Down The Sword de la banda Wishbone Ash. Pueden encontrar esta excelente pieza en su tercer álbum, de 1972, Argus, del cual Birch fue ingeniero de sonido. Esta banda le abría a Deep Purple a principios de los 70s y fue el mismo Blackmore quien recomendó que los firmaran. Birch fue el ingeniero de ellos en sus primeros tres álbumes.

Por cierto, han estado sacando material constantemente desde entonces contando ya con 23 producciones. Seguimos con otra conexión relacionada con Blackmore y Birch.

Rainbown.

En 1975 Ritchie Blackmore, guitarra de Deep Purple, emprende un proyecto en solitario que termina volviéndose su banda, dejando así a Deep Purple (por primera pero no única vez). Este proyecto se convierte en el Ritchie’s Blackmore Rainbow junto al eterno Ronnie James Dio. Les recomiendo que escuchen el TTM 14 en homenaje a este espectacular cantante
y su paso por aquí.

En fin, retomando, Birch haría la producción e ingeniería de los primeros discos de Rainbow:
Ritchie Blackmore Rainbow, Rising y Long Live Rock n Roll de donde escucharon la canción que da nombre al último álbum de Birch con Blackmore y también último de Dio en la voz.

Y sería Dio quien recomendó a Birch para este trabajito:

Black Sabbath.

Escucharán Neon Knights, el track 1 del álbum Heaven & Hell. El primer disco de Black Sabbath con Dio reemplazando a Ozzy en las voces. También sería, junto a Mob Rules, los dos álbumes que Martin Birch produjo para estas leyendas.

Sobre Mob Rules hay algunas anécdotas, no las mejores, como comentó alguna vez el guitarrista Tony Iommi: “en esa época teníamos serios problemas de drogas, incluso Birch también, y si eso le pasa a tu productor estamos bien jodidos”.

Al final, no quedaron muy contentos con el sonido de Mob Rules. Pero ese fue Iommi porque
los críticos dijeron en el momento que Birch le dió más fuerza a la mezcla, más agresiva. Al escuchar esto es difícil no pensar en Heavy Metal.

Por cierto, Iommi dijo después de su fallecimiento: “Martin fue un tipo amoroso y un gran productor”.

Pero mientras tanto, vamos con otra legendaria banda que ayudó a crear este género:

Blue Oyster Cult.

En 1980 Birch empezó un corto trayecto con la banda norteamericana Blue Oyster Cult. Les produjo su séptimo y octavo álbumes: Cultösaurus Erectus y Fire of Unknown Origin respectivamente.

De este último escucharon el segundo track Burnin’ For You, uno de sus mayores éxitos comerciales de la banda del guitarrista Buck Dharma.

Volvemos a la isla británica para presentar a la siguiente banda del día de hoy:

Whitesnake y Martin Birch.

En 1978 Birch empezaría a colaborar con una banda nueva en aquel momento: Whitesnake. Quien no era nuevo para él fue David Coverdale, con quien ya había trabajado en su paso por Deep Purple como cantante a mediados de los 70s.

Snakebit de 1978 sería el primer álbum de esta banda de rock duro que destacaría en los 80s por sus power ballads. Birch trabajaría con ellos en sus primeros siete álbumes, de los cuales destacamos el sexto: Saints & Sinners y el track que escucharán: Here I Go Again.

Probablemente hayan escuchado esta canción antes, pero no esta versión ya que en 1987
la volverían a grabar, junto a otro track famoso de este disco: Crying in the Rain, para alcanzar probablemente su tope de popularidad. Ya sin Birch. Pueden apreciar como las canciones evolucionaron en sonido y producción, los tiempos habían cambiado mucho en sólo cinco años.

Coverdale diría ante la muerte de Birch: “Martin fue una gran parte de mi vida, me ayudó desde el primer día que nos conocimos.”

Bueno, llegó el momento que la gran mayoría de los que conocían el trabajo de Martin Birch estaban esperando: la doncella de hierro,

Iron Maiden y Martin Birch

Alrededor de enero de 1980 Birch se reunió con el bajista Steve Harris, le dijo que fue una lástima no haber trabajado con ellos en el primer álbum de la banda (que a pesar de ser una joya con clásicos que no nos cansamos de escuchar, contó con una producción bastante regular).

Esto fue una sorpresa para Harris ya que, en sus propias palabras, no se consideraban dignos de un productor de semejante calibre.

Así empezó la sociedad Martin Birch – Iron Maiden que ayudaría a hacerlos crecer y convertirlos en probablemente la banda de metal más importante de la historia.

Killers

Escucharán Ides of March y Wrathchild, tracks 1 y 2 respectivamente de Killers, segundo álbum de la banda y primero con Martin Birch. Wrathchild es considerada una de las primeras canciones que logró ese particular sonido Maiden que se volvería la carta de presentación de la banda.

Birch, quien para este disco recibió el apodo de “headmaster” pidió a la banda que tocaran como si lo estuvieran haciendo en un concierto y que después trabajarían en los detalles. La mezcla representó una mejora sustancial con respecto al primer álbum. Cada instrumento tiene su cuota de participación sin opacar particularmente a ninguno.

Seguimos…

The Number of The Best

Birch sabía que Paul Di Anno, cantante de la banda hasta el disco anterior, no iba a dar la talla
para las nuevas ideas de Steve Harris. Más complejas musicalmente hablando. Además de eso,
el comportamiento de Di Anno era cada vez más errático. Su consumo de alcohol y drogas estaba afectando su desempeño y eso es algo que Harris no iba a tolerar.

Bruce Dickinson, el nuevo cantante, abrió caminos y posibilidades en The Number of The Beast, tercer álbum de Iron Maiden y del cual les presentamos el track 2 Children of the damned.
La grabación del álbum estuvo rodeada de hechos inexplicables: luces que se prendían y apagaban, equipo de grabación dañado y lo más cumbre de todo: Birch tuvo un accidente de tránsito con un bus que transportaba monjas… ¿Saben cuánto fue la cuenta del taller mecánico por la reparación de su land rover? 666 libras.

Birch llegó a decir que tuvo la misma sensación que cuando grabó Machine Head de Deep Purple: sentía que algo grande se estaba logrando y se lo comunicó a la banda en su momento.

Para este álbum Birch recibió el apodo de Farmer.

Avancemos…

Piece of Mind.

Escucharán Where Eagles Dare, track 1 del álbum de 1983 Piece of Mind. Tercero en fila con el que Maiden trabaja con Birch quien esta vez recibiría el apodo de Black Knight. Importante destacar que en este álbum Maiden se alejó un poco del sonido oscuro en favor de uno más abierto, más apto para todo oído, por así decirlo.

Powerslave

The Duellists: Track 5 del álbum de 1984 Powerslave. Martin Birch, después de su último trabajo para Whitesnake en 1983, empezó a trabajar en exclusivo con los Irons. Para la grabación de este álbum se fueron a las Bahamas por siete semanas, al famoso estudio Compass Point propiedad de quien fuera el fundador de Island Records, Chris Blackwell.

La posterior mezcla fue hecha en otro legendario estudio: el Electric Lady de Nueva York, creado por Jimi Hendrix.

Esta vez Pool Bully fue el sobrenombre de Birch.

Seguimos con otra canción de este álbum

Life After Death

Les pusimos Powerslave en una versión en vivo recogida en el brutal Life After Death, álbum en vivo que publicó la banda en 1985 con una buena muestra de su World Slavery Tour.

Esta producción muestra el nivel de Birch logrando una excelente mezcla para un álbum en vivo, algo probablemente no visto hasta esa fecha y aún un hito en lo que a grabaciones en vivo se refiere.

Por cierto, el apodo de Birch esta vez fue Live Animal.

Ese mismo año los Irons sacarían nuevo álbum:

Somewhere In Time

Deja Vu: Track 7 del álbum de 1985 Somewhere In Time. Notorio por un par de detalles: usaron sintetizadores por primera vez y fue la grabación más costosa de la banda hasta el momento : grabaron bajo y batería en Las Bahamas, guitarras y vocales en Los Países Bajos y la mezcla se efectuó en Nueva York.

El apodo de Birch esta vez fue Masa.

Es poco lo que se sabe de su vida personal. Por allí hay una foto famosa de él en el set de la serie de TV Kung Fu. Birch era fanático de las artes marciales, en especial del karate.

Seventh Son of a Seventh Son

Eso fue de 1988 The Prophecy, track 6 del álbum Seventh Son of a Seventh Son, grabado en Musicland Studios en Munich, Alemania después de una brutal gira que exigió a la banda descansar un poco más que en ocasiones anteriores.

Muchos consideran que esta es la obra maestra de la banda. En lo particular, fue el primer álbum que tuve de ellos, un casette que aún conservo, por cierto, ahora están de moda. Por lo tanto le tengo un especial cariño.

Para este álbum el apodo de Martin Birch fue Disappearing Armchair.

No Prayer for the Dying

Eso fue Holy Smoke, track 2 del álbum No Prayer for the Dying. Para este disco hicieron la grabación en un granero propiedad de Steve Harris es Essex con la unidad móbil de los Rolling Stones.

La banda quería bajar un poco el nivel de complejidad alcanzado en sus dos álbumes anteriores: sonar más crudo, más callejero. Lamentablemente el bajón fue tal que el resultado fue bastante mediocre, por decirlo de alguna manera. No prayer es uno de los peores discos de la banda.
The Bishop fue el sobrenombre de Martin Birch.

Fear of the Dark

Dos años después volvieron al granero de Steve Harris, pero esta vez convertido en un estudio de grabación. Dickinson consideró esto una mejora, pero no lo ideal. Sin embargo, Birch (esta vez apodado The Juggler) estaba allí para supervisar que el asunto sonara bien. Y fue la última vez que estuvo. Birch dejó de trabajar con Maiden después de este álbum. Y no sólo eso, decidió retirarse del mundo de la grabación.

Algunos insinúan por allí que los cambios tecnológicos que se asomaban no permitirían hacer igual su trabajo, así que prefirió dar un paso al lado. No se sabe mucho de su vida después de eso. Alguien en algún foro dice que se dedicó a jugar golf. No tenemos seguridad de nada.

De lo que si estamos seguros es de que ese nombre que aparecía en los discos de Maiden, que tal vez no teníamos muy claro quien era, pertenece a un tipo cuyo aporte en la configuración de un género como el heavy metal es invaluable.

Para cerrar, los dejaremos con una pieza de su último trabajo, el último track, Fear of The Dark, esperando que estén muy bien y hayan disfrutado este programa.

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